Leicester

Campeón con el corazón

Lo esperado por muchos se dio. La historia que conmueve a propios y extraños tiene final feliz: el Leicester City es campeón de Inglaterra.

El gol de Eden Hazard para el empate final 2-2 entre Chelsea y Tottenham coronó al Leicester, que es el nuevo campeón de la Premier League. Con siete puntos de ventaja sobre los Spurs y dos jornadas por jugar aún, el equipo de Claudio Ranieri obró una de las gestas más memorables en la historia del fútbol. El técnico italiano, a sus 64 años, ganó, por primera vez en su carrera, un título de primera división. Pero valió la pena esperar… ahora es una leyenda.

En abril de 2014, el Leicester ascendió a la máxima categoría del fútbol inglés, de la que se había ausentado por diez años. La temporada pasada, el equipo, de la mano de Nigel Pearson, culminó de 14.º. El plantel fue noticia en varias ocasiones por sucesos polémicos y extrafutbolísticos. El goleador de la campaña: Leonardo Ulloa. El resultado de la temporada 2014-15 fue considerado como fabuloso por la directiva: el equipo permanecería, al menos, otro año en Premier.

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Leicester campeón de la Football League Championship, segunda división inglesa. Agosto de 2014. (Foto: Leicester City FC).

Stoke City v Leicester City - Premier League

Leonardo Ulloa, goleador del equipo y jugador clave en la 2014-15 para lograr la permanencia. Septiembre de 2014. (Foto: Getty Images).

 

 

 

 

 

 

 

 

Llegó el mes de agosto de 2015 y arrancó la temporada actual. Comenzaba a escribirse el cuento de hadas del equipo fox, con un desenlace que muy pocos optimistas podían esperar.

La temporada 2015-16 empezaba con la contratación de Ranieri. El objetivo: permanecer otro año en la máxima categoría.

Claudio Ranieri

El técnico italiano durante su presentación junto a Aiyawatt Srivaddhanaprabha (vicepresidente del club e hijo del dueño). Julio de 2015. (Foto: Leicester City FC).

“Recuerdo mi primera reunión con el presidente, cuando llegué en verano al Leicester City. Se sentó conmigo y me dijo: ‘Claudio, este es un año muy importante para el club. Es muy importante para nosotros seguir en la Premier League. Tenemos que salvarnos’.
Mi respuesta fue: ‘Desde luego. Trabajaremos duro en los entrenamientos y trataremos de lograrlo’.
Cuarenta puntos. Ese era el objetivo”.

Fragmento de carta abierta de Claudio Ranieri. Abril de 2016.

Los foxes alcanzaron la cima de la tabla por primera vez en la temporada tras la jornada 13. Tuvo que recuperar el liderato en otras dos ocasiones, para no soltarlo más luego de la fecha 23. El constante rendimiento del equipo durante la temporada fue clave en la coronación final.

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Foto del plantel y cuerpo técnico a comienzos de la temporada 2015-16 en el King Power Stadium. (Foto: Leicester City FC).

Tuvo que enfrentar equipos con un presupuesto mucho mayor al de ellos. La plantilla del Leicester costó alrededor de 45 millones de libras esterlinas. Las de Manchester United y Manchester City alcanzan los 400 millones desembolsados, mientras que las de Chelsea, Liverpool y Arsenal rondan los 250 millones.

Repasando los estandartes del plantel de los foxes, el desembolso por jugadores clave es absurdo con respecto al costo que pueden tener hoy. Schmeichel llegó del Leeds United en 2011 a cambio de 1,3 millones de libras esterlinas.

Leicester City v Crystal Palace - Premier League

Kasper Schmeichel.  (Foto: Getty Images).

Okazaki y Kanté representan dos de las compras más caras del club: 8,6 y 7,1 millones respectivamente. Ulloa tuvo un costo de 8 millones en 2014.

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N’Golo Kanté, jugador francés revelación esta temporada. (Foto: Shutterstock).

“Tuve que decirle: ‘Hey, N’Golo, afloja. Afloja. No corras detrás de cada balón’. Diez segundos después volví a mirar y estaba corriendo otra vez. Le dije: ‘Un día te veré centrar el balón y rematarlo tú mismo'”.

Fragmento de carta abierta de Claudio Ranieri. Abril de 2016.

Los centrales titulares, Huth y Morgan, llegaron por precios muy distintos: 3,3 millones el primero y 870 mil el segundo.

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Robert Huth (i.) y Wes Morgan (d.), pareja de centrales titular en la 2015-16. (Foto: Sky Sports).

Simpson costó 1,9 millones, y Drinkwater menos de uno.

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Danny Drinkwater, otra revelación cuyo rendimiento esta temporada le valió su primera convocatoria a la selección inglesa en 2016. (Foto: Sky Sports).

Fuchs, del Schalke, y Albrighton, del Aston Villa, llegaron a coste cero. Schlupp y King surgieron de las inferiores del club.

Por último y más importante: Vardy y Mahrez.

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Riyad Mahrez (arriba) y Jamie Vardy (abajo), revelaciones y grandes artífices del título. (Foto: Reuters).

El goleador del equipo y el MVP de la Premier League 2015-16 son los principales culpables del éxito fox.

El delantero inglés jugaba en la quinta división inglesa hace 4 años, cuando el Leicester se hizo con sus servicios. En la presente temporada –a sus 29 años– demostró su categoría y batió el récord de mayor jornadas consecutivas anotando (propiedad de Ruud van Nistelrooy hasta ese entonces), luego de marcar gol durante once fechas seguidas. En 2015 debutó con la selección inglesa. Por otro lado, el extremo argelino arribó a la ciudad de Leicester en 2014, proveniente del Le Havre de la segunda división de Francia. Ambos tuvieron un costo conjunto de 1,3 millones de libras.

 

El Leicester se caracterizó por jugar un fútbol ordenado, de gran rigurosidad defensiva, con enorme despliegue físico, atacando velozmente de manera eficaz y, sobre todo, con mucho amor propio.

Durante las primeras instancias de la temporada 2015-16, el equipo ganaba pero no lograba dejar de conceder goles. Ranieri contó, en su carta, que previo a un partido contra Crystal Palace le prometió a sus jugadores invitarlos a comer pizza si dejaban el arco propio en cero. El Leicester ganó 1-0 y el entrenador cumplió su promesa. Sin embargo, el italiano tenía una sorpresa: los jugadores mismos debían preparar las pizzas. Funcionó. Los goles en contra disminuyeron notablemente. El mensaje a sus jugadores: “Hay que trabajar para todo”.

Claudio Ranieri ha logrado plasmar su ideología en este equipo: pelear cada pelota, jugar ordenado y contraatacar bien. El entrenador ganará una prima de 5 millones de libras esterlinas por una cláusula estipulada en su contrato en caso de quedar campeón. Los jugadores se repartirán 6,5 millones por terminar más arriba del 12.º lugar.

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Las casas de apuestas no fueron para nada ajenas a esta hazaña de los foxes. El campeonato del Leicester se pagaba 5.000 libras por cada una apostada a principios de la campaña. Cantidad incluso más alta que la ofrecida en caso de que Elvis Presley apareciera con vida y sano. Se estima de que la industria pierda 10 millones de libras con la coronación del nuevo campeón inglés.

Joe Crilly, portavoz de la firma de apuestas William Hill afirmó: “Seguirá habiendo apuestas de 5.000 a uno de vez en cuando, pero seremos mucho más cautos al ofrecer esos precios”.

El club, propiedad de Vichai Srivaddhanaprabha (empresario tailandés fundador de King Power Duty Free), generará ganancias de 150 millones de libras tras la campaña realizada. Esta cantidad es producto del primer lugar en el campeonato, la clasificación directa a la Champions League, los nuevos patrocinadores del club, la venta de camisetas y artículos, las giras a realizar y el aumento por los derechos televisivos, entre otras cosas. La institución, adquirida por Srivaddhanaprabha en 2011 por 39 millones de libras, hoy en día se cotiza en 440 millones.

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Vinai Srivaddhanaprabha, dueño del Leicester City FC. (Foto: Leicester City FC).

Hay nuevo rey en Inglaterra. Un equipo que conmovió a muchos. Un campeón impensado en un fútbol inglés dominado por los equipos millonarios. Un proyecto serio, con un plantel de guerreros que demostraron al mundo que con amor propio, esfuerzo y trabajo, todo es posible. El modesto Leicester City es el ganador de la Premier League 2015-16. Una hazaña digna de película.

Como expresó Ranieri en su carta: “Solo necesitas abrir la mente, abrir el corazón, una batería cargada y correr con libertad”.

 

[Texto también en Portal 180].
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